¿Sabías que el brent no es un barril sino un pájaro?

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BLOG DE INSTITUCIÓN FUTURO

He aquí algunas curiosidades y hechos históricos sobre el mundo del petróleo.

Brent. Es el nombre del crudo del Mar del Norte. En los años setenta, cuando se descubrió esta reserva, se comprobó que allí anidaba un ganso llamado barnacla de cara negra, en inglés brent. A muchos les sorprenderá que se ponga un nombre exótico, pero casi todos los crudos tienen un nombre peculiar, desde el Tia Juana de Venezuela, al Fateh (buena suerte) de Dubai.

Las crisis de 1973. El 6 de octubre de 1973, Egipto y Siria lanzaron una ofensiva militar sobre Israel. Era el día en que los israelíes celebran el Yom Kippur (Día del Arrepentimiento). La mayor parte de los países occidentales apoyaron a Israel. Como represalia, la organización de países exportadores de petróleo acordó un embargo de crudo a EEUU y Europa, y además redujo la producción. El precio del barril pasó de 3 a 12 dólares.

La crisis de 1979. En 1978, se produjeron rebeliones contra el gobierno pro occidental del Sha en Irán. Miles de trabajadores de las plantas de petróleo fueron a la huelga. Al año siguiente cayó el Sha, y fue sustuido por un gobierno islámico radical. Además, en 1980 Irak declaró la guerra a Irán. El precio del barril rozó los 40 dólares ese año.

Reservas estratégicas. Tras las dos grandes crisis del petróleo en 1973 y en 1979, muchos países decidieron crear unas reservas estratégicas de petróleo para poder usarlas en caso de emergencia. EEUU es el país con mayores reservas: 727 millones de barriles equivalentes a 32 días de consumo. La mayor parte de ese crudo se encuentra en silos marinos en el golfo de México. Se llama Strategic Petroleum Reserve. El segundo país con más reservas es Japón: 583 millones de barriles. España tiene reservas para 90 días.

El contenido del barril. El barril de petróleo equivale a 159 litros. Es solo una medida ficticia pues ya no se transporta el petróleo en barriles sino en supertanqueros. El barril original se fabricó en Pennsylvania en la segunda mitad del XIX. Allí nacieron las primeras extracciones de crudo en EEUU.

El origen del crudo. Masas gigantescas de materia animal y vegetal se fueron sedimentando bajo la superficie terrestre. El paso del tiempo, la presión y las altas temperaturas, produjeron cambios moleculares hasta convertir esa materia en hidrocarburo: moléculas de carbono e hidrógeno. A mediados del siglo XIX, un ingeniero canadiense descubrió el poder calorífico de esta fuente. Hoy día, el petróleo es una de las materias más útiles de la humanidad (y más contaminantes) pues una vez extraído y refinado, da lugar a plásticos, asfaltos, gasolinas, abonos y hasta medicamentos.

El mercado. Cualquier persona puede invertir en petróleo. Y si tiene dinero, puede comprar hasta un barco lleno de crudo. Diariamente, cruzan el mar cientos de petroleros que están esperando “el mejor postor”. Si un país sufre un temporal de frío, y se ve obligado a consumir más combustible, los empresarios o los inversores pueden comprar barcos enteros de petróleo, que modifican su ruta de forma inmediata. Los traders de petróleo, como de otra materia prima, compran o venden en función de las condiciones geopolíticas del planeta, y la vieja ley de la oferta y la demanda.

Reservas. Las reservas se dividen en ‘probadas’, ‘probables’ y ‘posibles’. Se ha especulado mucho con la cifra. Se calcula que hay reservas ‘probadas’ para unos 40 años. Pero si sumamos las probables y posibles, seguramente queda materia prima para todo este siglo.

Peak oil. Se confunde el peak oil con el punto a partir del cual se agota el petróleo. Pero es en realidad, el momento a partir del cual no se puede extraer más crudo al mayor ritmo que antes. Entonces, declina la producción, y por ende, las reservas se agotarán con mayor rapidez. Ese “peak oil” se calcula que está próximo a llegar, aunque muchos expertos como Kenneth Defeyes piensan que fue en 2006. Se le llama también pico de Hubbert, por el geofísico que lo definió en 1969.

Salvador de ballenas. Poca gente sabe que este producto contaminante salvó a las ballenas. A medida que el EEUU sustituyó el aceite de ballena por lámparas de petróleo en el siglo XIX, la caza de ballenas fue disminuyendo hasta convertirse en algo residual.

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